Fluidos ácidos pudieron borrar toda biofirma en las arcillas de Marte

Publicado en 'Astronomía' por º_Bruno_º, 15 Set 2020.





  1. º_Bruno_º

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    El rover Perseverance de la NASA, que se muestra en esta representación artística, aterrizará en el cráter Jezero de Marte en febrero de 2021 y comenzará a recolectar muestras de suelo poco después - NASA/JPL/CALTECH

    MADRID, 15 Sep. (EUROPA PRESS) -

    Los fluidos ácidos, que una vez fluyeron sobre la superficie marciana, pueden haber destruido la evidencia biológica oculta dentro de las arcillas ricas en hierro de Marte.

    Se trata de un nuevo desafío considerable a considerar por los cientìficos que estudiar los suelos del planeta rojo en busca de signos de vida, advierten investigadores de Cornell y del Centro de Astrobiología de España.

    Los investigadores realizaron simulaciones con arcilla y aminoácidos para sacar conclusiones sobre la probable degradación del material biológico en Marte. Su artículo se publica en Nature Scientific Reports.

    El rover Perseverance de la NASA, lanzado el 30 de julio, aterrizará en el cráter Jezero de Marte el próximo febrero; El rover Rosalind Franklin de la Agencia Espacial Europea se lanzará a fines de 2022. La misión Perseverance recolectará muestras de suelo marciano, que volverá a la Tierra para la década de 2030 en misiones futuras. El rover Rosalind Franklin perforará la superficie marciana, recolectará muestras de suelo y las analizará in situ.

    En la búsqueda de vida en Marte, los suelos arcillosos de la superficie del planeta rojo son un objetivo de recolección preferido, ya que la arcilla protege el material orgánico molecular del interior. Sin embargo, la presencia pasada de ácido en la superficie puede haber comprometido la capacidad de la arcilla para proteger la evidencia de vida anterior.

    "Sabemos que fluidos ácidos fluyeron en la superficie de Marte en el pasado, alterando las arcillas y su capacidad para proteger los orgánicos", explica en un comunicado Alberto G. Fairén, científico visitante del Departamento de Astronomía de la Facultad de Artes y Ciencias de Cornell, autor correspondiente del estudio.

    Dijo que la estructura interna de la arcilla está organizada en capas, donde la evidencia de vida biológica, como lípidos, ácidos nucleicos, péptidos y otros biopolímeros, puede quedar atrapada y bien conservada.

    En el laboratorio, los investigadores simularon las condiciones de la superficie marciana con el objetivo de preservar un aminoácido llamado glicina en la arcilla, que había estado previamente expuesta a fluidos ácidos. "Usamos glicina porque podría degradarse rápidamente bajo las condiciones ambientales del planeta",dijo. "Es un informador perfecto para decirnos qué estaba pasando dentro de nuestros experimentos".

    Después de una larga exposición a radiación ultravioleta similar a la de Marte, los experimentos mostraron fotodegradación de las moléculas de glicina incrustadas en la arcilla. La exposición a fluidos ácidos borra el espacio entre capas y lo convierte en una sílice similar a un gel.

    "Cuando las arcillas se exponen a fluidos ácidos, las capas colapsan y la materia orgánica no se puede conservar. Están destruidos ", dijo Fairén. "Nuestros resultados en este documento explican por qué la búsqueda de compuestos orgánicos en Marte es tan difícil".

    Europa Press
     


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    Una explicación a la dificultad de encontrar huellas de vida en las arcillas marcianas

    Los minerales arcillosos descubiertos en el cráter Gale de Marte por el rover Curiosity son capaces de preservar compuestos orgánicos durante largos periodos de tiempo. Ahora científicos del Centro de Astrobiología han comprobado en cámaras de simulación que una breve exposición a fluidos ácidos complicaría enormemente la preservación de estos compuestos, algo a tener en cuenta en la búsqueda de vida en el planeta rojo.

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    El rover Curiosity en el cráter marciano Gale, donde ha encontrado moléculas orgánicas escondidas en sedimentos ricos en arcillas formados hace 3.000 millones de años. / NASA/GSFC

    Si alguna vez hubo vida en Marte, probablemente encontró las mejores posibilidades de prosperar durante los primeros 1.500 millones de años de la historia del planeta. En aquella época, el planeta tuvo grandes cantidades de agua en la superficie. De forma paralela, en la Tierra también se habían asentado ya los océanos, y la vida era prevalente en nuestro mundo. Eso sí, se trataba exclusivamente de formas de vida unicelular. Por lo tanto, es razonable suponer que, si hubo vida en Marte durante el mismo periodo, tampoco evolucionó más allá de la vida unicelular.

    Encontrar las huellas de esta posible vida marciana primordial no es tarea sencilla. La superficie y subsuperficie marcianas no son los lugares ideales para la preservación de compuestos orgánicos que puedan retener información sobre posibles formas vivas pretéritas. La radiación es intensa, la sequedad absoluta y además contienen cantidades importantes de compuestos oxidantes.

    No obstante, el rover Curiosity de la NASA ha conseguido identificar en Marte algunos compuestos orgánicos en arcillas analizadas en el cráter Gale. Este cráter albergó un pequeño lago durante algunos millones de años de la historia geológica temprana de Marte, y los compuestos orgánicos descubiertos por Curiosity podrían representar restos de formas vivas que habitaron ese lago.

    Análisis de exposición a ácidos
    Un equipo científico liderado por investigadores del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA) acaba de publicar en la revista Scientific Reports un estudio que añade un nuevo condicionante para la preservación de compuestos orgánicos en Marte que había pasado inadvertido hasta ahora: la exposición a ácidos, aunque también han analizado la influencia de compuestos básicos.

    Para Carolina Gil-Lozano, investigadora del CAB y autora principal del estudio, “los resultados de este trabajo corroboran una vez más la importancia de realizar experimentos análogos en cámaras de simulación planetaria para dar soporte a la búsqueda de signos de vida en Marte”.

    "Es sabido que, una vez que Marte perdió sus mares, lagos y ríos, hubo pequeñas cantidades de agua que continuaron filtrándose entre las rocas, en episodios puntuales separados por millones de años de sequedad absoluta", indica Alberto G. Fairén, investigador del CAB y director del estudio.

    Según Fairén, “la naturaleza química de estos fluidos que circularon entre las rocas ha determinado en gran medida que se hayan podido preservar compuestos orgánicos en Marte hasta hoy. Nuestro estudio describe cómo la exposición a fluidos ácidos complica enormemente la preservación de orgánicos en las arcillas”.

    “Por lo tanto, los resultados del estudio permiten obtener información sobre la naturaleza del agua que ha circulado por el subsuelo del cráter Gale durante los últimos 3.000 millones de años”. Este tipo de estudios servirá sin duda para ayudar a los científicos en el diseño de futuras estrategias en la búsqueda de vida en Marte.

    Referencia:
    “Constraining the preservation of organic compounds in Mars analog nontronites after exposure to acid and alkaline fluids”, por C. Gil-Lozano, A.G. Fairén, V. Muñoz-Iglesias, M. Fernández Sampedro, O. Prieto-Ballesteros, L. Gago-Duport, E. Losa-Adams, D. Carrizo, J.L. Bishop, T. Fornaro y E. Mateo-Martí. http://www.nature.com/articles/s41598-020-71657-9

    Este trabajo ha sido financiado por el Consejo Europeo de Investigación (ERC), a través de los Proyectos “MarsFirstWater” (ERC Consolidator Grant 818602) y “icyMARS” (ERC Starting Grant 307496).


    Agencia SINC