El cambio climático entra en su fase de succión de sangre

Publicado en 'Medio Ambiente' por jos2017, 14 Mar 2019.





  1. jos2017

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    El cambio climático entra en su fase de succión de sangre
    A medida que los inviernos se vuelven más cálidos en América del Norte, las garrapatas sedientas están en movimiento.

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    Encontramos al alce media hora después. Estaba tendido sobre una fina nieve en una suave pendiente protegida por las ramas de un abeto grande y negro, acurrucado como lo haría un perro en un sofá. Había girado su cabeza larga y demacrada para descansar contra su costado y cerró los ojos. Parecia que estaba durmiendo. El día anterior, 17 de abril de 2018, el rastreador de GPS en el cuello del alce indicaba que dejó de moverse durante seis horas, esta quietud provocó un correo electrónico así como un mensaje de texto alertaran a Jake Debow, un biólogo de campo del estado de Vermont que estaba junto a mí ahora. Josh Blouin, otro biólogo del estado, dijo que el alce n. ° 75 se había roto el cuello o estaba muerto.

    "¿Quieres fotos antes de que comencemos?" Debow me preguntó. Él es el mayor de los dos jóvenes biólogos, ambos todavía en la escuela de posgrado, ambos de 20 años, jóvenes y fuertes, sus raíces en Vermont se remontan a 10 generaciones. Fue la segunda temporada de Debow en el proyecto de alces, y la primera de Blouin. Este fue el sexto ternero, de 30, que habían encontrado «secados» por garrapatas esta temporada. Estaban aquí para realizar la necropsia del cadáver, enviar los tejidos a un laboratorio de patología veterinaria en New Hampshire y tratar de averiguar todo lo posible sobre cómo y por qué se morían estos terneros.

    Primero, lo pesaron. Ataron el tronco del gran abeto a una báscula hecha a medida: una vara de acero con tres poleas y una cuerda gruesa a la que se engancharon al resorte de una báscula. Lucharon para colocar en la red el cuerpo pesado del alce, recogieron las cuatro esquinas de la red y, con el sistema de triple polea y un esfuerzo considerable, lo levantaron del suelo. "¿Alguna conjetura?" Debow preguntó después de que habían asegurado la cuerda. El alce se balanceó lentamente justo por encima de la nieve. Le pregunté qué pesaría este ternero de diez meses si estuviera sano: alrededor de 400 libras. Blouin adivininando dijo 286. Debow dijo 312. Dié 299. Debow miró la escala. Doscientos setenta. Era más ligero aún. ”Las garrapatas habían tomado un tercio del peso de este animal.

    Suavemente bajaron el becerro al suelo y lo sacaron de la red. Debow tomó una regla de acero de seis pulgadas del bolsillo de su chaqueta, se arrodilló detrás del hombro del alce y, con sus manos, separó la piel y la sujetó, como si se tratara de un libro para extender sus páginas, exponiendo un estrecho y ancho canal de piel de unas seis pulgadas de largo. Más bien, no expuso la piel del alce, sino unas 50 garrapatas que la oscurecieron por completo. Algunas eran garrapatas macho de alce, que lucen un patrón de abanico dentado de color canela y marrón. La mayoría eran hembras, que tienen la cabeza y las patas bronceadas que brillan junto a sus cuerpos oscuros y de color pasas. Desde principios de abril, las hembras preñadas que viven en un alce - y la mayoría de las hembras están embarazadas - realizan un «festin de sangre», chupándosela durante días en previsión para caer al suelo y dejar sus cientos de huevos. Alrededor de la mitad de las hembras de este alce estaban en ese estado de congestión. Hinchadas hasta 10 veces su tamaño normal, estas garrapatas fueron estiradas hasta que se volvieron pálidas, como las pasas de uva transformadas en uvas de tono cadáver. Cuando un alce está tan infestado y se levantan después de dormir, la huella que queda en la nieve está salpicada de manchas de sangre.

    Debow, le dijo a Blouin: nueve garrapatas en el primer centímetro cuadrado, siete engordadas; ocho en el segundo, ninguna engordada. Este conteo produciría más tarde un total estimado de infestación de poco menos de 14.000 garrapatas. En realidad, esto fue mucho menos de lo que a menudo encontraban, pero fue suficiente para hacer que este ternero fuera crónicamente anémico de enero a marzo y luego anemia aguda y fatalmente anémico en las últimas semanas de su vida. En abril, cuando las hembras grávidas comienzan a succionar sangre, la pérdida de sangre en las últimas dos a cuatro semanas del alce "puede equivaler al volumen total de la sangre de un ternero", según un documento reciente, unos tres galones y medio. Inga Sidor, la patóloga veterinaria del estado de New Hampshire que analizó las muestras de tejido que Debow y Blouin tomaron ese día, me dijo más tarde, las garrapatas "literalmente desangran a los alces hasta la muerte".

    Los alces adultos son enormes, con hembras que promedian más de 800 libras y machos que pesan alrededor de 1,100, y algunos pesan hasta 1,700 libras. Sin embargo, esta bestia pesada y sobredimensionada puede correr a una velocidad de hasta 35 millas por hora, lo que supondría una cierta competencia para la mayoría de los caballos de carreras de élite. Incluso hundidos sobre nieve hasta el vientre apenas ralentizaría a un alce adulto. En el agua, el mismo alce podría nadar cuello con cuello con Michael Phelps a su ritmo más rápido, a unas seis millas por hora, y después de un par de cientos de metros, a medida que Phelps se desvanece, mantener ese ritmo durante otras dos horas. Sus largas patas delanteras les permiten despejar fácilmente las cercas o los árboles caídos. YouTube tiene un clip de uno saltando sobre el capó de un coche como si fuera un charco.
     
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  2. jos2017

    jos2017 Miembro de oro VIP

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    A principios de la década del 2000, el cambio climático estaba siendo estudiado en gran medida como un potencial factor de interrupción de la vida silvestre de Nueva Inglaterra, pero el enfoque en el manejo actual de la vida silvestre todavía estaba en cómo manejar la expansión de las especies antes agotadas, incluido el alce. En un documento de 2002 titulado "Dinámicas de la vida silvestre en el cambiante paisaje de Nueva Inglaterra", por ejemplo, un equipo particularmente destacado de ecólogos regionales en el área de investigación de Harvard Forest concluyó que el principal desafío para el manejo de los alces y otros grandes mamíferos en la región era su expansión continua. Nadie estaba preocupado todavía por el clima de las poblaciones de alces. Como Pete Pekins anotaría más adelante, "los encargados de los alces llegaron a la conclusión de que la epizootia de la garrapata en invierno [2002] era una anomalía y que la población de alces tendría una fuerte recuperación en los años subsiguientes, compensando las pérdidas".

    Pronto se hizo evidente que habían subestimado gravemente la posibilidad de un rápido cambio climático y el efecto explosivo que el cambio podría tener tanto en las garrapatas de alce como en los alces jóvenes.

    La garrapata del alce, también conocida como el tictac de invierno -o Dermacentor albipictus, para usar su siniestro nombre latino se alimenta de casi todos los mamíferos que se hallan en las partes razonablemente húmedas de Norteamérica. Pero tiene un efecto enorme en los alces. Su ciclo de vida en el clima del norte de Nueva Inglaterra es bastante simple. En abril, las garrapatas hembra que se han dado un festín de sangre durante el invierno succionan su última comida de sangre y caen sobre la vegetación para depositar varios miles de huevos cada una. En mayo, a medida que el bosque comienza a salir, estos huevos liberan pequeñas larvas de seis patas llamadas garrapatas de semillas. Durante el verano, viven de los nutrientes del festin de invierno de sus madres. Alrededor de septiembre, estas garrapatas de semilla comienzan a formar grupos sueltos de hasta 1.000, que luego trepan a los árboles o arbustos hasta alturas de alrededor de cuatro a seis pies. Allí, estos grupos de garrapatas del tamaño de una semilla de amapola, que han unido sus diminutas extremidades para formar largas cadenas casi invisibles, se colocan en una rama y, como lo llaman los biólogos de garrapatas, se encuentran "en busca de". Simplemente esperan, y cuando un mamífero grande, alto y lleno de sangre pasa y roza la rama, una o más garrapatas agarran el pelaje del animal y lo agarran con fuerza mientras el resto de la pandilla se balancea como un hilo delgado de gasa sobre el animal. Luego se separan, se extienden, siguen el pelaje hasta la piel y se abren paso.

    Dos factores principales influyen en la cantidad de estas garrapatas que un alce de Nueva Inglaterra recogerá en un año y área determinada. El factor más importante es el clima, desde aproximadamente el 1 de octubre hasta el 1 de enero, cuando las garrapatas de semilla están en búsqueda de. Una gran cantidad de frío y nieve durante ese período, especialmente al principio de una temporada de clima normal en el terreno de los alces, diezma las garrapatas, por lo que unos cientos de alces errantes son capaces de recoger sólo unas pocas.

    El segundo factor crucial es la densidad de los alces, es decir, la cantidad de alces que viven en un área determinada y distribuyen en primavera a las garrapatas hembras embarazadas cuyas crías estaran en busqueda de en otoño. Más alces errantes por milla cuadrada aumentan no solo la cantidad de huevos que se ponen, sino también la cantidad de lugares donde se colocan, y, por lo tanto, la cantidad de veces que cualquier alce errante se encontrará con garrapatas. Cuando los alces son muchos y el invierno llega tarde, los terneros jóvenes se encontrarán con muchas más cadenas de buscadoras de, que de costumbre, que terminarán llevando de 10,000 a 100,000 a través del invierno.

    Cargas de garrapatas tan grandes son únicas de los alces, tal vez porque los alces viven casi exclusivamente en lugares donde los inviernos cálidos son raros, y no han desarrollado ninguna defensa contra tales infestaciones. A diferencia de sus primos venados de cola blanca y la mayoría de los otros mamíferos peludos (incluyendo humanos) que se extienden más ampliamente, los alces no se acicalan unos a otros, y no son habituales de "obligar" a otros; se cepillan sólo a sí mismos, y sólo cuando están muy infestados. Para entonces, desgraciadamente, las garrapatas ya están listas para quedarse. En un otoño cálido, entonces, una densa población de alces parece primar a las poblaciones de garrapatas para una explosión, y a los terneros para una matanza lenta y succionadora en el próximo invierno.

    Para consternación de Cedric Alexander, Jake Debow, Pete Pekins y muchos otros, tales inviernos se volvieron mucho más comunes justo cuando los alces se volvieron más densos que nunca en gran parte de su área de distribución en la parte superior de Nueva Inglaterra. En los inviernos suaves y tardíos de 2008 y 2011, los biólogos de alces de los tres estados del norte de Nueva Inglaterra, ahora en alerta, vieron señales de más garrapatas y una mayor mortalidad de terneros. Para el 2013, New Hampshire y Maine habían realizado una versión actualizada de cinco años del estudio invernal anterior sobre el alce con collar, al que se unió Vermont en el 2015. Es para este estudio que Jake Debow y Josh Blouin están haciendo autopsias de campo en terneros de alce con collar muertos.

    Los resultados del estudio hasta el momento son alarmantes. Antes de cada uno de los tres primeros inviernos del estudio (es decir, los inviernos que se prolongaron hasta 2014, 2015 y 2016), en el cual el otoño fue cálido y sin nieve; al final de cada uno de esos inviernos, principalmente en abril, las garrapatas le quitaban la vida a más de la mitad de los terneros con collar en los tres estados. En 2016, cuando gran parte del área de estudio había recibido muy poca nieve antes de enero, el 80 por ciento de los terneros con collar sucumbieron.

    Las garrapatas no solo mataban a los terneros. El agotamientos hicieron a las terneras más pequeñas y menos fértiles. En la década que terminó en el 2005, cuando las garrapatas comenzaron a pasar factura, las terneras de alce de Vermont promediaron alrededor de 575 libras. Para el año 2015, se redujo a 525, una pérdida de casi el 10 por ciento. Su tasa de ovulación se redujo en un 25 por ciento, a solo 0,67 óvulos por vaca en 2015, la tasa más baja registrada, y el segundo año consecutivo fue inferior a uno. Las vacas también trajeron menos embarazos a término. Las vacas, en otras palabras, tenían menos terneros para comenzar, y menos de esos terneros sobrevivían su primer invierno.

    Pero el patrón más grande seguía siendo alarmante. Si bien nadie contabilizó sistemáticamente las cargas de garrapatas de 2008 a 2012, el clima de otoño e invierno en esos cuatro años coincidió aproximadamente con el clima cálido y amigable con las garrapatas visto en los inviernos de 2014, 2015 y 2016. Esto significa que, a partir de octubre de 2018 , cinco de los 10 inviernos más recientes probablemente produjeron eventos epizoóticos que mataron a más de la mitad de los terneros. Los alces en la naturaleza generalmente viven un poco más de una década. Una generación completa de alces de Nueva Inglaterra podría tener una estructura de edad muy pesada. Y podría empeorar, tanto en Nueva Inglaterra como en el área de los alces en otras partes de América del Norte.

    En mayo, cuando la nieve desapareció y los muertos fueron contados, el equipo del alce de Vermont encontró que de los 29 terneros en su estudio ese invierno (uno de los cuales se había desbocado el cuello), 15 murieron por infestación de garrapatas. Cincuenta y dos por ciento. New Hampshire y Maine tuvieron resultados similares. El alce de Nueva Inglaterra del Norte había tenido oficialmente su cuarto evento de epizootia de garrapatas en cinco años, el sexto en 11.

    Durante el verano, el equipo de alces de Vermont, reflexionando sobre este desastre y leyendo la literatura y hablando con colegas cercanos y de otros lugares, llegó a la incómoda conclusión de que la única manera de frenar esta matanza invernal era.... dejar que más gente disparara a los alces en el otoño.

    La respuesta se encuentra en la relación mencionada entre la densidad de los alces y los números de garrapatas por alce. El número de densidad mágica parece ser de aproximadamente 0,75 a un alce por milla cuadrada, según Pekin; deje que los alces se vuelvan más densos y aumenta exponencialmente la carga promedio de garrapatas del alce y la tasa de mortalidad de los terneros. Por así decirlo, cuanto más alces, menos alces.

    Una de las tragedias de este dilema -la esencia del mismo- es que ya sea que disparemos a los alces o dejemos que las garrapatas succionen sangre de las crías hasta secarlas, somos nosotros los humanos, ya sea a través de un disparo o del cambio climático, los que estamos matando a los alces. Jake Debow piensa que la cacería sería simplemente más humana. Estos terneros con garrapatas, señala, no se acuestan pacíficamente un día y mueren. Sufren durante meses.


    Fuente: The Atlantic
     
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